Características del espiráculo

Que es el espiráculo o blowhole en los delfines y ballenas

El espiráculo o respiráculo (blowhole, en inglés) también es vulgarmente conocido como: hoyo, ventila, nariz u orificio ventilador, este se encuentra en la parte superior de la cabeza del cetáceo, y es por donde los cetaceos respiran oxígeno.

Este orificio es el homólogo de la nariz en otros mamíferos. En el espiráculo los delfines y ballenas no solo exhalan aire, también pueden expulsar mucosidad, así como dióxido de carbono que sale del metabolismo del animal por haber estado sumergido bajo el agua determinada cantidad de tiempo.

El espiráculo posee la función de inhalar y exhalar oxígeno, para esto debemos saber que el orificio tiene un músculo que permite que entre el aire, de manera que cuando se abre tiene la función de inhalar y exhalar, y cuando se cierra el animal puede volver a sumergirse en el agua, este mecanismo sirve para evitar la entrada de agua a los pulmones.

El espiráculo se conecta con los pulmones directamente através de la tráquea, y no tiene conexión con el esófago como sucede con otros mamíferos.

Características del espiráculo

  • Es el orificio que está en  parte superior de la cabeza por donde los delfines y ballenas respiran
  • Es un músculo que se mueve de manera voluntaria
  • El espiráculo es de donde provienen todos los sonidos que producen los cetáceos, y es de donde proviene su comunicación
  • Através de esta cavidad pueden hacer uso de la ecolocación
  • La tráquea conecta directamente al espiráculo con los pulmones
  • Se dice que los cetáceos no tienen conexión entre la tráquea y el esófago por lo que no hay riesgo de que la comida se vaya a los pulmones, en consecuencia no tienen reflejo faríngeo
  • Todos los mamíferos marinos respiran por medio de pulmones
  • Las ballenas del suborden Misticeti poseen dos espiráculos
  • Los delfines y ballenas del suborden Odontoceti poseen solamente un espiráculo

Diferencias en espiráculo entre un delfín y una ballena

De los dos grandes subórdenes de Cetacea encontramos una de las características que hacen diferentes a los delfines y a las ballenas

Odontoceti = Delfines y ballenas que tienen dientes y poseen un solo espiráculo

Misticeti = Ballenas que tienen barbas y poseen dos espiráculos

En la mayoría de los cetáceos el espiráculo cuenta con dos ventanas que pueden apreciarse dentro de dicho orificio en el caso de los delfines,  tienen dos fosas que son muy similares a las cavidades de la nariz humana, aunque desde afuera se aprecia solamente un orificio. Mientras que en la mayoría de ballenas, cuentan con dos espiráculos donde se pueden ver las dos cavidades expuestas y que se cierran al sumergirse en el agua.

El espiráculo tiene un gran desarrollo de los músculos del diafragma y en los cetáceos es mucho más avanzado que los humanos. Una de las características más interesantes sobre estas criaturas es que cuentan con una mayor cantidad de costillas flotantes, que les dan la capacidad de una inhalación más poderosa, lo que explica la rapidez con la que inhalar hasta el 95% del aire en sus pulmones cada vez que salen a respirar.

Todos los cetáceos utilizan el mismo mecanismo para respirar pero la cantidad de oxígeno que utilizan varía según tamaño y especie, así como la forma, y también el sonido que produce, la altura y la duración de cada inhalación y exhalación. Por ejemplo, la ballena rorcual solo necesita dos segundos para inhalar y exhalar hasta 5,500 litros de aire, mientras que el ser humano toma hasta cuatro segundos para inhalar y exhalar tan solo un poco de aire.

Tipos de chorro del espiráculo

Otra de las características del espiráculo de los cetáceos, es que cuando respiran, se hace visible una especie de chorro o vapor que es visible cuando salen a la superficie, aunque en este caso destacan más las ballenas por su tamaño.

El chorro o  vapor que se ve cuando respiran estos animales es una combinación de dos factores diferentes, uno de ellos es la exhalación del animal, que es caliente y húmeda a causa del tiempo que ha sido almacenada en los pulmones, esta exhalación (o aire que sale) al entrar en contacto con la atmósfera que está más fría que los pulmones, se condensa. Otro de los factores según estudios realizados por científicos británicos, es que en la tráquea de los cetáceos, se encuentra una sustancia espumosa que se forma naturalmente y es lo que con la exhalación es visible pues se expulsa en forma de partículas. Otros estudios determinan que lo que es visible en la respiración de los cetáceos, es decir el chorro, es la simple salida de aire y el agua es lo que hace visible dicha respiración.

Según la especie varía la forma y el tamaño del espiráculo

Por ejemplo, las ballena jorobadas, cuentan con una estructura diferente en el orificio, lo que le da una forma diferente al chorro de otros cetáceos, y cuando respiran se ve una forma de V o en forma de corazón.

Otro ejemplo es la ballena azul, que cuando respira se le ve un chorro en forma de pera invertida, además se eleva muchos metros más por sobre la altura promedio, otras especies como la ballena rorcual, tiene la misma forma pero la altura a la que se eleva el la exhalación es menor. Otro ejemplo son los cachalotes que se reconocen fácilmente ya que su exhalación tiene forma de pera, y se inclina hacia adelante es uno de los cetáceos que tiene mejor capacidad para inhalar y exhalar el aire.

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